Acqua su Encelado, una luna di Saturno.

di Aldo Gagliano

La Sonda Cassini della NASA e il Deep Space Network hanno ora le prove che la luna di Saturno, Enceladus, ha un grande oceano sotterraneo di acqua liquida sotto la sua crosta, avvalorando l’interesse scientifico sul satellite come potenziale sede di microbi extraterrestri.

I ricercatori avevano giá teorizzato la presenza al suo interno di acqua nel 2005, quando Cassini scoprì il vapore acqueo vicino al polo sud della luna. I nuovi dati forniscono le prime misurazioni geofisiche della struttura interna di Encelado, compatibili con l’esistenza di un oceano nascosto dentro la luna. I risultati delle misure di gravità sono pubblicati nell’edizione Venerdì 4 aprile della rivista Science.

“Il nostro modo di dedurre le variazioni di gravità è un concetto in fisica chiamato Effetto Doppler, lo stesso principio utilizzato con uno strumento radar per misurare la velocità”, ha detto Sami Asmar del Jet Propulsion Laboratory della NASA a Pasadena,  in California, coautore della pubblicazione. “Una navicella che si alzerebbe da Encelado, avrebbe la sua velocità turbata da una quantità di forza che dipende dalle variazioni del campo gravitazionale che stiamo cercando di misurare. Vediamo il cambio di velocità come un cambiamento nella frequenza radio, ricevuto nelle nostre stazioni di terra qui, dopo aver attraversato il sistema solare.”

Le misurazioni gravitazionali suggeriscono un grande oceano di circa 10 chilometri di profondità, sotto un guscio di ghiaccio spesso dai 30 ai 40 chilometri. Questa scoperta permette l’inclusione di Enceladus tra i luoghi più probabili nel nostro sistema solare che possano ospitare la vita microbica.

“Questo fornisce quindi una possibile ragione per spiegare il motivo per cui l’acqua sgorga dalle fratture che vediamo al polo sud, ” ha detto David Stevenson del California Institute of Technology , Pasadena , uno dei co- autori della ricerca.

Cassini ha volato nei pressi di Encelado 19 volte. Tre flyby, tra il 2010-2012 , hanno prodotto precise misurazioni di traiettoria. La forza gravitazionale di un corpo planetario come Encelado , altera la traiettoria di volo di una navicella spaziale. Variazioni del campo di gravità , come quelle causate da montagne sulla superficie o differenze di composizione di materiale sotterraneo,  possono essere rilevate come variazioni di velocità del veicolo spaziale, misurate dalla Terra .

La tecnica di analisi di un segnale radio tra Cassini e Deep Space Network sono in grado di rilevare variazioni di velocità piccoli come meno di 90 micron al secondo. Con questa precisione, i dati diedero prova di una zona all’interno dell’estremità meridionale della luna con una densità maggiore rispetto ad altre parti interne.

Gran parte l’eccitazione per la scoperta della missione Cassini dell’acqua su Encelado deriva dalla possibilità che l’ambiente umido esistente potrebbe essere favorevole alla sviluppo della vita microbica o batteriologica.

fonte: Jet Propulsion Laboratory – Nasa