Giovane stella da peso massimo: 30 volte più grande del nostro Sole

Rappresentazione artistica del disco e deflusso attorno alla massiccia giovane stella. Credit: A. Smith, Istituto di Astronomia, Cambridge.
Rappresentazione artistica del disco e deflusso attorno alla massiccia giovane stella.
Credit: A. Smith, Istituto di Astronomia, Cambridge.

di Aldo Gagliano

Gli astronomi hanno identificato una giovane stella a quasi 11.000 anni luce di distanza, che potrebbe aiutarci a capire come si formano le stelle più massicce dell’Universo. Questa stella, più grande di 30 volte la massa del nostro Sole, è ancora in fase di raccolta di materiale dalla sua nube molecolare genitrice, e diventerà ancora più massiccia quando finalmente raggiungerà l’età adulta.

I ricercatori, guidati da un team presso l’Università di Cambridge, hanno identificato una tappa fondamentale nella nascita di una stella molto massiccia, e hanno scoperto che queste stelle si formano in un modo simile a stelle molto più piccole come il nostro Sole da un disco rotante di gas e polveri. I risultati saranno presentati questa settimana al Star Formation 2016 conference presso l’Università di Exeter, e riportati nelleMonthly Notices of the Royal Astronomical Society .

Nella nostra galassia, massicce stelle giovani – quelle con una massa almeno otto volte superiore a quella del Sole – sono molto più difficili da studiare rispetto alle piccole stelle. Questo perché vivono velocemente e muoiono giovani, cosa che li rende rare tra i 100 miliardi di stelle nella Via Lattea, oltre a essere mediamente molto più lontane.
“Una stella media come il nostro Sole si è formata nel corso di qualche milione di anni, mentre stelle massicce si formano in ordini di grandezza più veloci, circa 100.000 anni”, ha detto il dottor John ILEE del Cambridge Institute of Astronomy, autore principale dello studio. “Queste stelle massicce bruciano anche attraverso il loro combustibile molto più rapidamente, in modo da avere durate di vita generalmente più brevi, il che li rende più difficili da osservare quando sono giovani.”

La protostella che ILEE ed i suoi colleghi hanno identificato risiede in una nube scura a infrarossi,  una regione molto fredda e densa di spazio, un vivaio stellare ideale. Tuttavia, questa ricca regione di formazione stellare è difficile da osservare con telescopi convenzionali, poiché le giovani stelle sono circondate da una fitta nuvola opaca di gas e polveri. Usando però il Array Submillimeter (SMA) in Hawaii e la Karl G Jansky Very Large Array (VLA) in New Mexico, i ricercatori sono stati in grado di ‘vedere’ attraverso la “nuvola” e nella stessa nursery stellare.
Misurando la quantità di radiazione emessa dalla polvere fredda vicino alla stella e usando le impronte digitali uniche di varie molecole diverse nel gas, i ricercatori sono stati in grado di determinare la presenza di un disco ‘Kepleriano’ – cioè che ruota più rapidamente al suo centro rispetto al suo bordo.
Questo tipo di rotazione è visto anche nel sistema solare – i pianeti interni ruotano intorno al Sole più velocemente di quanto i pianeti esterni”, ha detto ILEE. “E’ eccitante trovare un disco attorno a una massiccia stella giovane, perché suggerisce che le stelle massicce si formano in modo simile”.

Le fasi iniziali di questo lavoro sono state parte di un progetto di ricerca estivo di laurea presso l’Università di St Andrews, finanziato dalla Royal Astronomical Society (RAS).
Da queste osservazioni, la squadra ha misurato la massa della protostella, oltre 30 volte la massa del Sole; inoltre il disco che circonda la giovane stella è da due a tre volte la massa del nostro Sole. Il Dr. Duncan Forgan, coautore dell’articolo, ha detto: “I nostri calcoli teorici suggeriscono che il disco potrebbe infatti essere nascosto sotto strati di gas e polveri. Il disco può anche essere così massiccio che potrebbe “rompersi” sotto la propria gravità, formando una serie di protostelle compagne della gigante”.